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Quelle était l'attitude médiévale vis-à-vis du viol en temps de guerre ?

Quelle était l'attitude médiévale vis-à-vis du viol en temps de guerre ?



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Je doute qu'il soit nécessaire de citer des exemples pour prouver que, (comme dans d'autres périodes de l'histoire, malheureusement), les armées conquérantes à l'époque médiévale et au début de l'époque moderne, disons vers 500 après JC - 1700, ont parfois commis des viols. Cette question ne porte pas sur le moment où le viol en temps de guerre a réellement eu lieu, mais sur les écrits de l'époque montrant les attitudes de la société à son égard. La littérature fictive de l'époque ainsi que les œuvres historiques et autres sont donc pertinentes.

Dans la pièce de Shakespeare 'Henry V', écrite au XVIe siècle illustrant des événements historiques du XVe siècle. Dans l'acte 3, scène 3, le roi Henri, qui est censé être le héros de la pièce, donc son attitude est probablement censée être acceptable pour l'époque, poursuivant une revendication sur la couronne de France, assiège la ville d'Harfleur. Il avertit les citoyens de se rendre alors que son armée est encore sous sa discipline. Sinon, si ses hommes doivent traverser les dangers de se frayer un chemin jusqu'à la ville fortifiée, ils ne seront plus d'humeur à être contrôlés et Henry ne peut être responsable de ce qu'ils font :

Que n'est-il pas pour moi, quand vous êtes vous-mêmes cause, Si vos vierges pures tombent entre les mains De viols violents et violents ? Quelle rêne peut tenir la méchanceté licencieuse Quand en bas de la colline il tient sa carrière féroce ?

… dans un instant, regardez pour voir Le soldat aveugle et sanglant à la main immonde Souillez les mèches de vos filles aux cris perçants…

À cela, les citoyens se rendent et Henry ordonne « Faites pitié envers eux tous »

Je prends cela pour montrer à Henry (et probablement donc à Shakespeare et à son public) :

  • Je ne l'approuve pas, mais considère qu'il est impossible d'empêcher que l'armée anglaise, forcée de prendre la ville d'assaut, et ayant probablement été éloignée des femmes pendant longtemps, se déchaîne et, entre autres crimes, viole de nombreux filles françaises là-bas.

  • ordonnerait, si cela était militairement nécessaire, la prise d'Harfleur en sachant que cela arriverait, et en userait de la menace pour faire capituler les citadins.

-Henry suggère que si cela se produit, ce ne sera pas sa faute mais celle des principaux citoyens, pour ne pas avoir eu le sens de se rendre. Cependant, probablement même selon les normes de l'époque, ce serait une justice très rude pour les vierges d'Harfleur de subir le viol en guise de punition pour la folie de leurs pères.

Étaient-ce les attitudes générales? Est-ce que d'autres écrivains médiévaux / modernes, par ex. condamner le viol en temps de guerre, demander qu'il soit prévenu / puni, voire l'excuser ou l'excuser ?


Votre question mentionne des références dans Shakespeare. L'autre ouvrage que je connais d'avant 1800 qui en parle un peu est le Candide de Voltaire. Il s'agit principalement d'un envoi satirique de la philosophie selon laquelle c'est "le meilleur de tous les mondes possibles". Mais en train de brûler cette idée en cendres, le viol de guerre est invoqué au moins deux fois dont je me souvienne. Je crois que l'expression qui a été utilisée était « répondre aux pulsions naturelles des soldats », l'implication étant que cette expression était utilisée pour le justifier.

Étant donné qu'il s'agissait d'une satire de ces points de vue, je pense qu'il est tout à fait juste de dire que Voltaire (et vraisemblablement son public cible) le considérait comme un mal endémique dans le monde, avec les divers meurtres, famines, esclavage, mutilations, etc. qui étaient liés dans cette histoire.


L'histoire de l'Angleterre Podcast a une section où il résume les règles de la guerre, et je le recommanderais dans le contexte de cette question.

En bref, les sièges étaient douloureux pour les deux parties, alors la force assiégeante a fait de terribles menaces. La force en défense pourrait se rendre et être traitée à la légère, ou pourrait résister, auquel cas l'assiégeant augmenterait le niveau de menace aussi haut que possible.


Les survivants de viol en temps de guerre ne devraient pas se voir refuser les soins dont ils ont besoin

Lorsqu'une telle violence est infligée, elle diminue le contrôle que les femmes ont sur leur propre corps et leur fertilité, et la décision parfois ultérieure d'avorter une femme provoque un traumatisme psychologique et physique encore plus drastique. C'est pourquoi la récente lutte des responsables américains pour affaiblir la résolution de l'ONU sur les violences sexuelles liées aux conflits, malgré le fait que le Programme de développement durable à l'horizon 2030 mentionne explicitement la santé sexuelle et reproductive comme importante pour le progrès mondial, a été à la fois une insulte et une blessure pour les victimes de viol. en guerre.

&ldquoNous utilisons [les résolutions de l'ONU] pour faire campagne pour la justice, nous en avons besoin pour le financement, pour nous assurer que le gouvernement&rsquos finance de manière appropriée, elles&rsquo sont vraiment importantes&rdquo,&rdquo Skye Wheeler, chercheuse à la division Femmes de Human Rights Watch, a noté dans une interview avec M / s. &ldquoLes résolutions de l'ONU sont l'épine dorsale de la manière dont nous travaillons dans le monde pour nous protéger les uns les autres.&rdquo

Wheeler, qui surveille et documente les violations des droits des femmes dans les conflits et a récemment travaillé avec les Rohingyas victimes de viols et de violences sexuelles, a également expliqué que la décision des responsables de Trump cette année était un recul marqué.

« Nous en arrivons au point où les femmes et les filles pourront accéder à la même dignité, à la sécurité et à la santé que toutes les femmes du monde devraient pouvoir accéder », a-t-elle déclaré, « mais alors quelque chose comme ça se produit, et c'est juste médiéval. C'est extraordinaire.

De nombreux chercheurs pensent que c'est lors de la guerre d'indépendance du Bangladesh de 1971 que le viol a été ordonné en tant qu'outil génocidaire. Pendant des siècles avant cela, la violence sexuelle et le viol qualifiaient le conflit d'effet secondaire ou de « récompense » du conquérant.

Cimentée dans les systèmes patriarcaux, la subordination culturelle des femmes se reflète encore aujourd'hui dans les raisons de la violence sexuelle en temps de guerre, bien qu'au cours de l'histoire, la violence sexuelle se soit transformée d'un "droit des conquérants" en une arme efficace pour briser l'esprit et le corps de l'opposition. L'attention internationale sur la violence sexuelle s'est également lentement développée, et divers progrès louables ont été réalisés, mais ces régressions récentes prouvent que des efforts plus concertés sont nécessaires.

&ldquoCette attitude [de la violence sexuelle en tant qu'issue &ldquo presque attendue» du conflit] a définitivement changé&rdquo Wheeler a observé, &ldquoet cela&rsquo est vraiment important. Il n'est plus considéré comme un effet secondaire inévitable du conflit et est considéré comme un crime, il est considéré comme quelque chose qui doit être évité, il est considéré comme quelque chose qui peut être évité et il est considéré comme quelque chose qui devrait être poursuivi, dans la mesure du possible.

Bien que les victimes se soient levées et ont témoigné, les crimes nazis de viol et d'esclavage sexuel n'ont pas été comptabilisés dans les procès de Nuremberg et de Tokyo de la Seconde Guerre mondiale, mais les Japonais ont été poursuivis pour leurs crimes lors du massacre de Nankin en 1937, également connu sous le nom de viol de Nankin, dans lequel ils ont acquis environ 200 000 "femmes de confort" et les ont forcées à l'esclavage sexuel lors du meurtre de masse de civils dans la ville.

En 1971, quelque 200 000 femmes bengalis ont été violées par l'armée pakistanaise, en partie pour engendrer des « musulmans » et humilier l'honneur de la famille. Les atrocités de guerre ont créé un précédent où un tel crime pouvait être commis en toute impunité et renforcé par le silence et la honte.

Les combattants de toute l'ex-Yougoslavie, de tous bords et nationalités, ont été les auteurs des guerres du Kosovo et de Bosnie, et tandis que les hommes étaient aussi parfois des victimes, les femmes ont été ciblées de manière disproportionnée. Le viol et la violence sexuelle ont été utilisés systématiquement et systématiquement pour éroder le cœur de la communauté de leur choix : ils ont utilisé des camps de viol au Kosovo pour éradiquer le sang albanais, le recouvrant du leur, ils ont effrayé et humilié les femmes et les filles, exploitant leur culture conservatrice, sachant que leur invasion impitoyable de leurs corps les laisserait endommagés et impuissants et mdashand que l'impact se briserait profondément dans le cœur de leur maison.

En Irak, les militants de l'Etat islamique ont justifié leur esclavage sexuel des femmes et des filles yézidies par leur interprétation extrémiste de l'islam. Au Myanmar, le manque de services disponibles contribue à la morbidité et à la mortalité maternelles des victimes Rohingya depuis 2017.

Malgré diverses motivations déclarées pour ces actes de violence, d'être un outil ordonné de conflit et de nettoyage ethnique à un reflet des rôles de genre répressifs et de l'ordre moral et social diminué pendant la guerre, l'impact est dans tous les cas certain. « Il imprègne, il a une très grande toxicité », a déclaré Wheeler. &ldquoLes femmes et les filles ont vraiment du mal avec ça.&rdquo

Anita Bonanga, une ancienne réfugiée de la République démocratique du Congo vivant en Australie, a été témoin de ces impacts. Son pays d'origine est magnifique avec des montagnes et du vert, mais presque toutes ses histoires contiennent du sang et de la guerre. Dans l'Est du Congo, zone tendue en raison des relations instables avec le Rwanda voisin et de sa richesse en minerais, 1 049 cas de violences sexuelles ont été recensés en 2018, selon la Mission de l'Organisation des Nations Unies pour la stabilisation en République démocratique du Congo.

"Ça se passe dans l'est du Congo, au Sud-Kivu", a-t-elle sombrement raconté M / s. &ldquoVous entendrez que les gens l'appellent la capitale du viol. Ce n'est pas une bonne chose d'être une femme dans cette partie du pays, car cela se produit à n'importe quel niveau. Ils ne s'en soucient pas, fille, grande, petite, ça se passe. C'est une affaire sérieuse.»

La sœur de Bonanga a toujours du mal à s'intégrer dans ce paysage. &ldquoJ'ai ma sœur cadette, qui est [une demandeuse d'asile] en Afrique du Sud maintenant,», a-t-elle expliqué. &ldquoElle était là [au Sud Kivu]. Quelqu'un qui était militaire, qui avait le pouvoir, l'a prise pour femme. elle a été abusée sexuellement. Elle a dû courir, mais elle peut &rsquot parler, elle peut&rsquot le dire. Elle a essayé de me le dire, mais elle peut s'exprimer sur ce qui s'est passé. Parce que ce n'est pas facile. Cela vous affecte.&rdquo

La RDC est une nation chrétienne où l'avortement est stigmatisé et l'accès est rare et dangereux, et le viol est considéré comme une grave dévalorisation des femmes, les laissant ostracisées. &ldquoLes femmes sont contre l'avortement, parce qu'elles ont peur de mourir, et elles pensent aussi qu'il n'est pas bon de le faire»,» Bonanga. &ldquoNous devons faire quelque chose. Les femmes doivent se lever et arrêter cette violence. Nous devons dire : &lsquoC'est arrivé, vous n'avez pas aimé, mais nous vous aimons toujours. Nous t'aimons comme une partie de nous, nous devons marcher ensemble. C'est d'accord. Vous ne vouliez pas que ça essuie vos larmes, ça va. Nous savons que c'est douloureux, mais nous partageons la douleur avec vous.

C'est précisément pourquoi Wheeler a déclaré que la santé sexuelle et reproductive ne peut être ignorée dans la lutte contre la violence sexuelle. &ldquoJusqu'à ce que les femmes du monde entier soient égales aux hommes et soient capables de contrôler leur propre autonomie corporelle&mdashpas seulement les femmes et les filles&mdashuntil toutes les personnes est capable de contrôler son propre corps, sa propre reproduction et d'avoir une santé reproductive, cela va continuer.


Le viol des femmes sabines

Selon la tradition, la ville de Rome a été fondée au VIIIe siècle av. par Romulus. L'historien romain Tite-Live a écrit que la ville de Rome s'est rapidement développée et a pu se défendre contre les autres tribus qui vivaient au-delà des frontières de la ville. À ce moment-là, cependant, Rome faisait face à une menace non pas de l'extérieur, mais de l'intérieur. Les disciples de Romulus étaient pour la plupart des hommes, car il avait accordé un sanctuaire à la populace et aux parias d'autres villes. Alors que la population de Rome augmentait immédiatement, il y avait une pénurie de femmes dans la nouvelle colonie. En conséquence, il semblait que la grandeur de Rome était destinée à ne durer qu'une génération, car ces pionniers n'auraient pas d'enfants pour perpétuer leur héritage.

'L'intervention des Sabines' par Jacques-Louis David, 1799 ( Domaine public )

Initialement, les Romains ont cherché à former des alliances avec leurs voisins et ont demandé le droit de se marier. Les émissaires envoyés dans les tribus voisines ont cependant échoué dans leur mission, car les voisins de Rome ne se sont pas souciés de répondre à ses demandes. Certains craignaient même que la puissance croissante de Rome ne devienne une menace pour eux et leurs descendants. En conséquence, Romulus a décidé de prendre des mesures plus drastiques afin d'assurer l'avenir de sa ville.

Célèbre statue à Florence représentant l'enlèvement des femmes de Sabine par Giambologna ( Domaine public )

Romulus a trouvé l'occasion parfaite lors de la célébration de la Consualia. Selon l'écrivain antique Plutarque, ce festival a été fondé par Romulus lui-même. Apparemment, Romulus avait découvert un autel d'un dieu appelé Consus caché sous terre. Ce dieu aurait été soit un dieu du conseil, soit le Neptune équestre. Pour célébrer cette découverte, Romulus instaura la Consualia, journée de sacrifices, de jeux publics et de spectacles. Puis il annonça la fête aux peuples voisins et beaucoup vinrent à Rome. L'une des tribus voisines qui ont assisté à la Consualia était les Sabines. Selon Tite-Live, toute la population sabine, y compris les femmes et les enfants, est venue à Rome.

Romulus supervise l'enlèvement des femmes Sabines ( Domaine public )

Selon Plutarque, le signal de Romulus aux hommes de Rome devait être chaque fois qu'il se levait pour ramasser son manteau et le jeter sur son corps. A ce signal, les Romains devaient tomber sur les sabines et les emporter. Selon Plutarque, seules des vierges ont été enlevées, à l'exception d'une Hersilia, qui était une femme mariée. Ceci, cependant, a été dit être un accident. Selon certains historiens, l'enlèvement des Sabines n'a pas été perpétré par convoitise mais par désir de former une alliance solide avec eux.

Certaines représentations de l'événement d'enlèvement dépeignent les femmes Sabines comme des participantes consentantes. "L'Enlèvement des Sabines : L'invasion" de Charles Christian Nahl ( Domaine public )

Au lieu d'une alliance, cependant, les Romains se sont retrouvés dans une guerre avec les Sabins, car ils étaient manifestement indignés que leurs femmes aient été prises de force par les Romains. Après la défaite des alliés des Sabins, les Romains ont combattu les Sabins eux-mêmes. À cette époque, les femmes sabines avaient accepté leur rôle d'épouses des Romains et étaient très affligées par la guerre entre les deux peuples. Enfin, dans l'une des batailles, les femmes sabines se tenaient entre les armées romaine et sabine, implorant leurs maris d'une part, et les pères et frères de l'autre d'arrêter de se battre. Selon Tite-Live, les Sabines se sont imputées la responsabilité de la guerre et ont déclaré qu'elles préféraient mourir plutôt que de voir le sang couler de part et d'autre de leurs familles. Affectés par leur discours, les Romains et les Sabins ont conclu un traité de paix, et les deux peuples ont été unis sous la direction de Rome, renforçant ainsi encore la ville de Rome.

Image du haut : L'Enlèvement des Sabines par Pietro da Cortona, 1627-29 Source : Domaine public


Guerre, morale et violence au début du Moyen Âge

J'ai été récemment surpris lorsqu'un groupe de mes étudiants, à qui on a demandé de décrire le début du Moyen Âge, a presque entièrement choisi de décrire la période comme « violente ». Plus dupe, bien sûr, car tout le monde en sait beaucoup sur la violence du début du Moyen Âge (invasions barbares, raids vikings, etc.), et il y en avait certainement beaucoup. Mais en fait (comme j'essayais de convaincre mes étudiants) malgré la brutalité incontestable de leur société, les gens du début du Moyen Âge pouvaient avoir des attitudes étonnamment sophistiquées face à la violence.

Prenez, par exemple, la preuve du pénitentiel délivré par l'évêque Ermenfrid de Sion (maintenant en Suisse), détaillant la pénitence à faire par ceux qui avaient combattu pour Guillaume le Conquérant à Hastings en 1066. (1) Les troupes de Guillaume n'avaient pas faire pénitence parce que l'invasion normande de l'Angleterre était perçue comme une « guerre injuste ». Bien au contraire : les Normands traversent la Manche sous une bannière papale et déclarent que Guillaume est le roi légitime d'Angleterre, luttant à juste titre contre un usurpateur rebelle. Le pénitentiel rédigé par Ermenfrid en tant que représentant du pape était une réponse au péché de la guerre, même dans sa forme la plus légale et la plus juste.

Le texte d'Ermenfrid est en fait l'un des derniers d'une longue lignée de documents ecclésiastiques du début du Moyen Âge qui détaillent la pénitence à accomplir soit après une bataille spécifique, soit après une guerre légitime en général.(2) La moralité de l'époque (du moins telle que présentée par l'Église) reconnaissait que tuer en temps de guerre ou sur ordre d'un dirigeant légitime n'était pas la même chose qu'un meurtre – mais la différence n'était qu'une différence de degré. Le meurtre et la violence faisaient l'objet d'un discours sur le péché, qui reconnaissait la nécessité de la violence dans les sociétés humaines, mais s'orientait également vers un code moral supérieur où toute violence était mauvaise.

On a du mal à croire qu'un régime politique moderne serait prêt à proclamer publiquement ses propres troupes victorieuses "pécheurs" de la manière dont le Conquérant semble avoir été heureux de le reconnaître. En fait, les soldats modernes doivent être des « héros » absolus, même les nombreux monuments commémoratifs contemporains qui utilisent un symbolisme ou un langage ouvertement chrétiens abordent rarement la nature troublante de la participation à la violence, même pour une juste cause. En d'autres termes, les attitudes britanniques du XXIe siècle à l'égard de certaines formes de violence peuvent sembler moins nuancées que celles d'il y a un millénaire.

Fait intéressant, ces dernières années, les armées modernes ont découvert que quelque chose approchant la nuance des pénitentiels médiévaux est le message le plus sain pour les troupes qu'ils s'entraînent à tuer. De plus en plus, les armées occidentales entraînent les hommes non pas à déshumaniser leur ennemi, mais à affronter la réalité morale de prendre une autre vie humaine. L'intention n'est pas de saper la volonté des troupes, mais de développer une soldatesque responsable qui saura faire face aux conséquences réelles de la guerre. Peut-être que des pénitentiels comme celui d'Ermenfrid ont reconnu que les humains avaient besoin de quelque chose de plus que l'assurance de la légalité d'une guerre pour effacer leurs sentiments de culpabilité très naturels.

Le début du Moyen Âge a peut-être été violent, mais il ne l'a pas été sans y penser.

1. S.E.J. Cowdrey, « Mgr Ermenfried de Sion et l'ordonnance pénitentielle suite à la bataille d'Hastings », Journal d'histoire ecclésiastique 20 (1969), p. 225-42.

2. David S. Bachrach, La religion et la conduite de la guerre, ch. 300-1215 (Woodbridge, 2003), p. 99-103. Les pénitentiels anglo-saxons attribuent une pénitence beaucoup plus faible pour le meurtre dans la guerre publique que pour d'autres formes d'homicide, mais jugent toujours une pénitence nécessaire : ces textes ont été édités et traduits par Allen J. Frantzen dans une magnifique ressource en ligne : Pénitentiels anglo-saxons : Une base de données culturelle (recherchez « Homicide & Injury » dans l'index).

Conor O’Brien est professeur associé en histoire médiévale à l'Université de Sheffield. Son nouveau projet porte sur la théologie politique carolingienne. Merci à Ross Frenett de l'Institute for Strategic Dialogue pour la conversation sur les armées modernes.

Image : La Tapisserie de Bayeux. Photo de Dennis Jarvis sur Flickr. Utilisé sous licence CC-A-SA-2.0.


Conclusion

Les preuves documentaires trouvées dans les documents d'archives de la Hanslope Disclosure fournissent de nombreux échos du témoignage de Jane Mara devant la Haute Cour sur les tortures sexuelles qu'elle a subies aux mains d'agents de l'administration coloniale britannique en 1954. Nous ne pouvons pas connaître l'étendue du viol. pendant les années d'urgence au Kenya, mais nous pouvons maintenant suggérer qu'elle était répandue et que l'expérience de Jane n'était pas rare.

Deux formes de violence sexuelle ressortent des preuves du Kenya. Premièrement, celle vécue par Jane Mara, par les prisonniers du poste de garde de Makadara et par le détenu du camp de Kirigiti, représente un viol violent lié à la torture perpétré sur ceux qui sont soupçonnés d'être des partisans des Mau Mau. Ces agressions peuvent être considérées comme des punitions ou comme faisant partie d'un régime de torture. Ils n'ont conduit que très rarement à des plaintes formelles ou à des poursuites, mais ils figurent en bonne place dans les mémoires et les témoignages d'expérience des femmes. La deuxième forme de violence sexuelle était le viol « opportuniste » de femmes civiles par des hommes qui avaient autorité sur elles. Par ce type de domination physique et sexuelle, des recrues et des miliciens insuffisamment entraînés, mal dirigés et indisciplinés pourraient affirmer leur pouvoir violent sur « l'ennemi ». Ce deuxième type d'agression prédomine dans les affaires portées devant la CSCCC, les signalements de cas se concentrant autour de ces moments où l'État était plus déterminé à affirmer son contrôle sur ses agents. Le schéma des affaires, leurs poursuites et leur condamnation reflètent donc les actions et les intentions politiques de l'État, et non des plaignants.

La majorité des cas qui ressortent des archives accusent des Africains de viols de femmes Kikuyu. Les autorités coloniales britanniques ont tenté d'empêcher que de tels cas ne soient portés devant les tribunaux, surtout lorsque les accusés étaient des hommes du rang le plus bas et de la moindre expérience : milice loyaliste de la Home Guard, ou agents de police récemment recrutés. Les chefs et autres Africains en position d'autorité étaient plus susceptibles d'être poursuivis, ne serait-ce que pour l'abus de leur rang que l'infraction a entraîné. Lorsque les accusés étaient des membres de l'armée, l'armée britannique a insisté pour que les cas soient traités dans le cadre de leurs propres enquêtes, afin d'éviter les tribunaux civils. L'approche adoptée par l'armée était alors ouvertement raciale : les infractions commises par les troupes blanches étaient traitées rapidement et relativement durement (au moins selon les normes des cours martiales), tandis que celles commises par les troupes noires n'étaient pas du tout poursuivies. Pour les autorités tant civiles que militaires, les Africains de rang inférieur ne devaient donc pas être soumis aux mêmes normes que ceux occupant des postes de rang et d'autorité supérieurs. Dans le contexte colonial, cette réponse racialisée a été renforcée par les inquiétudes britanniques quant au maintien de la loyauté et du soutien de leurs forces et alliés africains.

Les preuves d'autres conflits des années 1940 aux années 1970 soutiennent l'idée que la race et le rang étaient les facteurs les plus saillants pour déterminer si des poursuites pour viol ont été engagées. Cependant, il semble probable que les variations entre les conflits dépendent de facteurs politiques. Il n'y a pas d'explication unique sur comment et quand les viols en temps de guerre seront poursuivis. Les archives historiques suggèrent qu'indépendamment de la fréquence, de la gravité ou même de la vérifiabilité des réclamations des victimes, le viol en temps de guerre n'est souvent poursuivi que lorsqu'il est politiquement ou militairement opportun de le faire.


Histoires liées

Un tel rituel est également pratiqué dans des communautés au Kenya, au Rwanda et en Éthiopie. Ces communautés ont interdit aux « mariés » d'avoir des relations sexuelles avec les « épouses » kidnappées, mais l'interdiction n'est pas toujours respectée. Dans de nombreux cas, les femmes sont violées afin de forcer la main de la mariée et de la famille à accepter le mariage.

Une jeune fille de la tribu Pokot du Kenya pleure alors qu'elle est emmenée de chez elle par la famille de son futur mari. Reuters/Siegfried Modola

Dans d'autres communautés, les femmes victimes de viol sont considérées comme adultères et punies de diverses manières, notamment en épousant leur violeur ou même en étant mises à mort. Au Somaliland, une victime de viol serait forcée d'épouser son violeur pour éviter de faire honte et stigmatiser la famille. Cependant, cela a changé en 2018 lorsque le pays a adopté une loi historique qui verrait les auteurs passer au moins 20 ans en prison pour un tel crime. Il institue également des sanctions pour quiconque omet de signaler de tels crimes.

Dans un récent rapport de Human Rights Watch, la culture du viol enracinée en Mauritanie a été mise en évidence. Dans le rapport, des femmes et des filles ont raconté comment elles ont été victimes d'agressions sexuelles et combien d'obstacles elles ont dû affronter dans leur quête de justice. Beaucoup de femmes dans le rapport ont dû être assez courageuses pour dénoncer la violence sexuelle en raison de la honte, de la stigmatisation et du manque de justice.

L'une des femmes, Rouhiya (ce n'est pas son vrai nom), parle de son évasion de son père sexuellement abusif, pour se retrouver avec un amant sexuellement abusif qui lui avait promis de l'épouser. Cependant, au lieu d'arrêter et de poursuivre les auteurs, ils ont arrêté Rouhiya.

Peu de temps après, a-t-elle dit, l'homme l'a enfermée, droguée et violée en groupe avec trois autres hommes. Rouhiya est restée captive pendant deux semaines jusqu'à ce que la police la retrouve et la ramène à la maison d'où elle avait tenté de s'échapper. Dans son rapport à la police, Rouhiya a révélé qu'elle connaissait l'un des auteurs. La police l'a arrêtée et envoyée à la prison nationale pour femmes, accusée d'avoir eu des relations sexuelles hors mariage (zina). « Je leur ai demandé : ‘Pourquoi ? Qu'est-ce que j'ai fait?' », a déclaré Rouhiya. « Ils m'ont dit de me taire et de ne pas poser de questions.

Récemment, l'Afrique du Sud a perdu un étudiant à cause de la culture du viol, aggravant les cas dans un pays considéré comme le "centre du viol" de l'Afrique. Il y a eu des manifestations à travers le pays et à différents moments de l'histoire pour protester contre la violence sexiste, y compris le viol et les agressions sexuelles.

Khensani Maseko, 23 ans, étudiante à l'université de Rhodes à Germantown, en Afrique du Sud, s'est suicidée après avoir été violée par un autre étudiant.

En Égypte, le viol est traité avec tant de désinvolture qu'un avocat de renom a demandé que les femmes soient violées dans le cadre du « devoir national » à la télévision nationale. Il a fallu l'indignation des mouvements de femmes dans le pays et la censure mondiale pour que l'avocat s'excuse. Cela en dit long dans un pays réputé l'un des plus dangereux au monde pour les femmes.

Peu de pays africains ont des lois contre les agressions sexuelles, et s'ils le font, les poursuites sont souvent rares. Selon le rapport de HRW, la Mauritanie ne définit ni ne criminalise le viol dans ses lois. De plus, la charge de prouver que le sexe n'était pas consensuel repose sur la survivante, faute de quoi les femmes peuvent être transformées en accusées.

Hormis l'absence de lois, peu d'institutions sont sensibilisées au traitement des cas de viol. Des prestataires de services de santé aux policiers, il y a encore des lacunes à combler pour garantir que les survivants d'agressions sexuelles reçoivent non seulement les bons soins médicaux, mais aient également accès à la justice.

Il n'est pas rare non plus de trouver des agresseurs ne recevant aucune peine de prison même avec des preuves et des antécédents d'agression sexuelle. Avec de telles incidences, il n'est pas étonnant que de nombreux pays africains poursuivent certains de leurs premiers cas d'agression sexuelle dans les années 2010.

Dans certains cas, les affaires de viol sont retirées en raison de menaces envers les victimes ou de résolution par les parents et l'auteur, à l'insu de la victime. Au Kenya, la peur de signaler des cas de viol a été contrée par l'utilisation de SMS et de lignes d'assistance téléphonique, notamment la plate-forme SMS gérée par la Fondation Wangu Kanja, une organisation caritative pour les victimes de viol. La plate-forme offre aux victimes de viol un moyen non seulement de signaler des cas, mais également d'accéder à une aide juridique et médicale.

D'autres traditions répandues en Afrique, telles que les mutilations génitales féminines et les mariages d'enfants, ont été liées à la violence domestique, y compris le viol et les agressions sexuelles. En Afrique, l'âge du consentement varie entre 12 et 18 ans, mais même dans les pays où l'âge du consentement est de 18 ans, les mariages d'enfants ont toujours lieu. Le cas de la jeune Kenyane de 13 ans qui a été battue à mort pour avoir refusé d'épouser un homme de 60 ans me vient à l'esprit. L'incident s'est produit dans le pays où les mariages d'enfants ont été interdits et le plaidoyer entourant les terribles conséquences des mariages d'enfants se poursuit depuis des lustres.

Une fois mariées, ces filles mineures sont agressées sexuellement et comme peu de pays ont des lois contre le viol conjugal et conjugal, rien n'est vraiment fait pour sauver ces filles. Dans de nombreux cas, il est considéré comme contraire aux principes fondamentaux du mariage de poursuivre son conjoint en justice pour viol. C'est ce qu'un juge du Malawi a déclaré en 2001 lorsqu'il a rejeté un projet de loi sur le viol conjugal par un groupe de femmes. Bien que la loi constituant le viol conjugal ait été votée en 2016, l'idée que les couples ne peuvent pas dire non aux relations sexuelles dans le mariage est encore répandue dans de nombreux endroits en Afrique.

Les guerres et les conflits ont également vu certains des cas terribles de viol et l'absence de poursuites ultérieures contribuer à la culture du viol. Ce n'est qu'en 2008 que le viol et les violences sexuelles en temps de guerre ont constitué des « crimes de guerre, des crimes contre l'humanité ou un acte constitutif au regard du génocide », après que le Conseil de sécurité des Nations Unies a adopté la résolution 1820.

La résolution a également noté que les femmes et les filles sont particulièrement ciblées par le recours à la violence sexuelle, y compris dans certains cas comme « une tactique de guerre pour humilier, dominer, semer la peur, disperser et/ou déplacer de force les membres civils d'une communauté ou d'un groupe ethnique. grouper". Soulignant que de telles violences pourraient considérablement exacerber les conflits et entraver les processus de paix, le texte affirme que le Conseil est prêt, le cas échéant, à adopter des mesures pour lutter contre les violences sexuelles systématiques visant délibérément des civils ou dans le cadre d'une campagne généralisée contre les populations civiles.

– Communiqué de presse en 2008

La culture du viol en Afrique est également perpétrée en utilisant la langue et les médias. Les insultes, les blagues sur le viol et même la honte sexuelle ne sont que quelques-unes des façons dont cette culture est maintenue. Le partage d'images de nus pour rire ou pour se venger sur les réseaux sociaux est l'une des nouvelles façons dont la jeune génération africaine fait la promotion de la tradition de la vieillesse.

Bien qu'il y ait eu des améliorations dans la résolution de certains de ces problèmes, l'Afrique a encore un long chemin à parcourir, surtout maintenant qu'il existe de nouvelles voies pour perpétuer la culture du viol et suffisamment de données pour prouver que la violence sexuelle est toujours endémique et que de nouvelles stratégies sont nécessaires pour faire face avec ça.


Une réflexion sur l'histoire des lois sur les agressions sexuelles aux États-Unis

Les opinions exprimées dans cet article sont celles de l'auteur et ne reflètent pas nécessairement celles du Journal, de la William H. Bowen School of Law ou de l'UA Little Rock.

Le mois d'avril est désigné « Mois de la sensibilisation aux agressions sexuelles » aux États-Unis depuis 2001. Les agressions et le harcèlement sexuels ont constamment fait les gros titres ces derniers mois, du commentaire du président Trump « attrapez-les par la chatte » à l'avalanche d'accusations d'agression. contre Harvey Weinstein. Au premier plan a été le mouvement #MeToo, avec des femmes après des femmes, y compris des actrices célèbres et respectées, partageant leurs histoires d'agressions sexuelles. Ce qui était autrefois balayé sous le tapis est maintenant le marteau utilisé pour briser la stigmatisation des agressions sexuelles.

Le sentiment de sécurité ressenti autrefois par les prédateurs sexuels s'effondre également. Alors que le mouvement #MeToo gagnait en popularité, les entreprises et les employeurs se sont empressés de se dissocier des hommes accusés d'inconduite sexuelle. En novembre 2017, NBC a licencié son "joyau de la couronne" Matt Lauer après une enquête de deux mois sur plusieurs allégations de harcèlement sexuel par des employées. So too was Kevin Spacey fired from Netflix’s hit original series “House of Cards” after actor Anthony Rapp alleged that Spacey made unwanted sexual advances towards him when he was only 14. Companies and employers taking the moral high ground has been a beacon of hope for many, but this was not always the case. Even our laws, which regard rape as a one of the most violent crimes a person can commit, did not always punish the perpetrators accordingly.

The Code of Hammurabi, one of the earliest sets of written laws, considered the rape of a virgin as property damage against her father. For a long time, the rape of a woman was considered a property crime against the victim’s husband or father. The word itself derives from the Latin word rapere, or “seize”. It wasn’t until the 11th and 12th centuries that rape began to be considered more as a violent, sexual crime against the victim. At the end of the 13th century, the Statutes of Westminster allowed the crown to prosecute rapists should the victim’s family choose not to do so, signifying a fundamental change in rape being viewed as a crime against the State.

Early American colonies defined rape at the common-law as “carnal knowledge of a woman 10 year or older, forcibly and against her will.” In the late 1800s, temperance and suffrage activists successfully advocated to raise the legal age of consent from 10 to between 14 and 18, depending on the state. Not everyone, however, was excited about this progress. In 1895, one Kentucky legislator wrote, “I regard the twelve-year-old girl as being capable of resisting the wiles of the seducer as any older woman.”

Women of color endured even more dire conditions. During the 1800s, most states excluded black women, both free and enslaved, from rape laws. Slave women frequently endured violent sexual abuse which often resulted in pregnancy. If a slave woman attempted to defend herself against such abuse, she would be beaten severely. It was not until 1861 that a black woman could even file rape charges against a white man.

Nearly 100 years later, the Anti-Rape movement emerged as violence against women became a central point in the second-wave feminist movement. The 1960s onward ushered in significant progress in American rape law. It was during this time that rape began to be viewed as a weapon, driven by the desire to exert control over women. Prior to the 1970s, marital rape, or the raping of one spouse by the other, was exempt from many rape laws. In 1976, however, Nebraska became the first state to make marital rape a crime. By 1993, marital rape was a crime in all 50 states.

Perhaps the most significant change came in 1975 when Congress adopted rules 412, 413, 414, and 415 into the Federal Rules of Evidence. These rules, more commonly known as “rape shield” laws, limit the Defendant’s ability to probe into the sexual behavior, history, or reputation of the alleged victim. Prior to 1975, Defendants could attack an alleged victim’s credibility by presenting evidence of the victim’s sexual activity. The public humiliation and embarrassment of having their sexual history dragged out in court became a strong incentive for victims not to report sex crimes. Subject to limited and strict exceptions, rules 412-415 of the Federal Rules of Evidence prevents evidence of a victim’s sexual history from being used to discredit him or her.

Laws treating sexual assault, harassment, and abuse continue to progress. Thirty-eight states, including Arkansas, have enacted revenge porn laws, criminalizing the distribution of sexually explicit images or videos without the individual’s consent. What is clear is that continued progress can only be achieved by keeping sexual assault and harassment relevant in the national dialogue. As stories continue to emerge, and as more and more men join this dialogue, lawmakers may enact legislation addressing these problems head-on.


A History of the Wench

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In 2010, Dolen Perkins-Valdez published the best-selling historical fiction novel Wench. According to the back cover, the novel’s setting is “an idyllic retreat for Southern white men who vacation there every summer with their enslaved black mistresses.” The book’s front matter includes a quotation from 1836 about a slave owner who “especially prided himself upon owning the swiftest horse, the handsomest wench, and the finest pack of hounds in all Virginia.”

This title caught my eye for a few reasons. First, the story has particular personal resonance for me: My great-great-great grandmother was an enslaved cook on a plantation in east Texas. Her master, who owned the plantation, raped her. She gave birth to my great-great grandmother as a result. I do not know my great-great-great-grandmother’s name, but I think about her, sometimes, when I’m making dinner.

What was this Middle English term doing in a novel about the sexual exploitation of enslaved black women?

But second, I am a medieval scholar who was, at the time, in the midst of researching the term wench’s sexualized associations in the Middle Ages. What was this Middle English term, “wench,” doing in a novel about the widespread sexual exploitation of enslaved black women in the United States?

As it turns out, the term’s medieval history paved the way for its later use as a gendered racial slur, evolving from a relatively neutral term designating youth or servitude to one signifying femininity, then transgressive feminine sexuality, and finally black feminine sexuality. This long history enabled “wench” to become a tool for dehumanizing black women, insisting on their sexual availability to white men, and facilitating their exploitation.

“Wench” has its earliest roots in the Old and early Middle English “wenc(h)el,” which designated a servant or slave of any gender, or a child. (A text from around 1200 refers to “An wennchell thatt iss iesu crist,” a child that is Jesus Christ.) In 890, the Old English noun “wencel” translates the Latin “mancipium,” which means “possession, property, servant, slave.” Wencel is a term designating subordinate status and a lack of power, but during this time period, that disempowered status was tied to youth and servitude rather than femininity or sexuality.

This changed in the later Middle Ages as “wench” became both gendered and sexualized. It signified (per the Middle English Dictionary), “a girl” or “young woman–occasionally with disparaging overtones,” “a serving maid, bondwoman,” and “a concubine, paramour, mistress a strumpet, harlot.” This multivalence, with its underlying connotations of youth, femininity, lower social status, servitude, and sexual transgression, invokes multiple grounds of disadvantage. The “wenche” is subservient to higher-ranked women—“ladies”—as well as to all men, and she is marked by the stain of illicit sexuality. The Book of Vices and Virtues, a comprehensive guide to recognizing the seven deadly sins, forbids complaining by “wenches ayens here ladies” [wenches against their ladies], setting up a relationship of inequality and subservience between “wenches” and “ladies.” When her jealous husband suspects her of adultery, the character May in Geoffrey Chaucer’s Merchant’s Tale insists, “I am a gentil womman and no wenche.” She sets up a stark class differential between the “gentil womman” on one hand and the “wenche” on the other, portraying the latter term as derogatory and linking it to sexual transgression. According to May, only “wenches” cheat on their husbands. William Langland’s Laboureur des jetées mentions “wenches of the stewes” [whores from the brothels] at multiple points. Bible translator John Wyclif uses “wenche” derisively six times, in addition to “strumpet” and “yong strumpet,” to name the dancing Salome in a sermon about the beheading of John the Baptist, setting up “wenche” and “strumpet” as synonyms. The female speaker of an erotic song recalls her early sexual experiences “when I was a wanton wench / Of twelve yere of age,” underscoring the term’s popular links to wantonness. Enfin, dans King Ponthus and the Fair Sidone, Guenelet uses the term after becoming angry when Sidone rejects his advances: “he thretened her sore and swore that he sholde take her by force and make her his wenche yf she wolde not be his wyfe.” Here, “wenche” functions in opposition to “wyfe” and is part of Guenelot’s threat to overpower and rape Sidone “by force.”

The implications of “wench” are most chilling in Chaucer’s Reeve’s Tale, which tells the story of two Cambridge students who spend the night at a miller’s house after the miller steals some of their grain. The miller has a 20-year-old daughter named Malyne. The tale introduces Malyne as a “wenche,” following the term with a sexualized description of her body: “This wenche thikke and wel ygrowen was…With buttokes brode and brestes rounde and hye” [This wench was thick and well-developed…With broad buttocks and round, high breasts]. Here the term “wenche” invites us to leer at Malyne, focusing on the shape of her buttocks and breasts. It guides audiences to view her as a gendered, lower-status, dehumanized body created as an object for others’ gratification. That night, the miller’s family and the two students enjoy a boozy dinner. The miller, his wife, and Malyne pass out afterward, and their drunken snoring keeps the students awake. “The wenche rowteth eek” [The wench snores too], we are told, the term here serving to emphasize Malyne’s unladylike snoring as well as the intoxication that causes it. As the two students lie awake in bed fuming over the miller’s theft of their grain, Aleyn crudely declares to John, “yon wenche wil I swyve” [I will fuck that wench]. Here, the term works to dehumanize Malyne and to position her as an acceptable target for assault. Finally, “wenche” is used two times in two lines to name Malyne just before Aleyn rapes her: “And up he rist, and by the wenche he crepte. / This wenche lay uprighte and faste slepte” [And up he rose, and by the wench he crept. / This wench lay flat on her back and fast slept.] By naming Malyne as “wenche” in these moments just before her rape, the text discourages empathy for her plight and sets her up as both naturally subordinate and as sexually available, the term working both to mark her as exploitable and to downplay her rape. Dans le Reeve’s Tale, the term “wenche” illustrates how Malyne is vulnerable to the students’ predatory actions due to her social status, gender, and age, while its sexual associations are insidiously marshaled to make her seem as though she is “asking for it,” to allow her rape to be read as not-rape.

The fact that the term already designated age, gender, subordinate social status, and sexual availability meant that it was ready-made for race to be mapped onto those other inequalities.

Three centuries later, the term “wench” proliferated in newspapers on the other side of the Atlantic. By now, in addition to connoting gender, social status, sexual availability, and age, it had become racialized to designate an enslaved black woman. In 1828, Noah Webster’s American Dictionary of the English Language defined “wench” as “In America, a black or colored female servant a negress.” John Russell Bartlett’s 1848 Dictionary of Americanisms contains the entry, “WENCH. In the United States, this word is only applied to black females.” The fact that the term already designated age, gender, subordinate social status, and sexual availability meant that it was ready-made for race to be mapped onto those other inequalities so that it could function as a pejorative term for black women that disparaged them and advertised their sexual availability to white men. Once again, the term’s derogatory connotations work to overshadow the very real and constant violence that black women suffered as a result of their intersecting disadvantages. When a woman is called a wench, we are prepped by centuries of connotation to see her as something intended for sexual use.

The phrase “Negro wench” appears repeatedly in slave advertisements and runaway slave reward posters from the eighteenth and nineteenth centuries. A 1735 issue of the Pennsylvanie Gazette advertised “A likely young Negro Wench, who is a good Cook and can wash well, to be disposed of,” while a 1749 issue proclaimed, “To be SOLD, TO be sold cheap, a very likely young Negro wench, about 18 years of age: Also fine Palm oyl, by the half dozen pound, or lesser quantity.” This linking of the “cheap…Negro wench” with the “fine Palm oyl” emphasizes her status as a commodity to be sold. In these advertisements, the adjective “likely” means “good-looking” or “attractive” as well as “capable, vigorous, strong,” and almost always appears alongside “wench” as a rhetorical convention. In 1766, Pennsylvania botanist and explorer John Bartram wrote in a letter, “I have sent thee six likely young negroes amongst which is two young breeding wenches.” Bartram emphasizes the enslaved women’s age, race, gender, and sexuality, using the term “wench” to dehumanize them as reproductive commodities. In an interview about Wench, Dolen Perkins-Valdez discussed her choice to use the term as her novel’s title: “I felt that given the sexual servitude of my female characters, this word would most accurately evoke the set of cultural expectations they were tangled within,” she said. The novel features a reward poster for a runaway enslaved woman stating, “$100 REWARD for NI**ER WENCH.” This echoes historical posters such as the 1810 one proclaiming, “Runaway Wench. Absconded from Georgetown, Columbia…a mulatto wench named Lottie.”

In 1913, Julian Shakespeare Carr—a wealthy North Carolina white supremacist, Confederate war veteran, and outspoken Ku Klux Klan supporter who once referred to a massacre of 60 black citizens in Wilmington as “a grand and glorious event”—dedicated the Confederate soldier monument statue known as “Silent Sam” on the University of North Carolina-Chapel Hill’s campus. In his dedication speech, Carr shared a personal anecdote. Il a dit,

One hundred yards from where we stand, less than ninety days perhaps after my return from Appomattox, I horse-whipped a negro wench until her skirts hung in shreds, because upon the streets of this quiet village she had publicly insulted and maligned a Southern lady, and then rushed for protection to these University buildings where was stationed a garrison of 100 Federal soldiers. I performed the pleasing duty in the immediate presence of the entire garrison…

Carr brags of brutally whipping a black woman seeking protection, calling his violent act a “pleasing duty” that he performs publicly for a group of one hundred men. Here, as in medieval texts, the “negro wench” is deliberately contrasted with the “Southern lady,” setting up a stark status differential. He uses the term “wench” to racialize and dehumanize the woman whom he attacks and to downplay his violence against her, illuminating the term’s cultural currency.

On February 12 of this year, antiracist activists in Chapel Hill erected a plaque dedicated to the woman. It read, “In honor of the Negro Wench. She ran to this University for safety and, for the color of her skin, was beaten at its gates. We fight in her name.” Three days later, the plaque was stolen. A video celebrating the theft was posted to Confederate 901’s Facebook page, titled “Antifa lost their first monument at Chapel Hill.” The plaque was reinstated on February 20, then broken and partially stolen before its pedestal and remaining portion were removed by town officials two days later due to “public safety concerns.”

When I did a Google image search looking for newspaper advertisements featuring the phrase “Negro wench,” something else came up as well. It was a still from a porn video someone had posted to YouTube, titled “Negro bed wench.” In the still, a naked white man is positioned behind a young black woman on a bed. With one hand, he holds her hair tightly. With the other, he digs his fingers into her mouth and pulls out her lips and cheeks. Her eyes are wide, her mouth yanked into a painful-looking grimace. Like Malyne’s rape in Chaucer’s Reeve’s Tale, this scene of racialized sexual violence illuminates how “wench” can operate: by bundling together different kinds of disempowerment and rendering its object always already sexually available, the term simultaneously makes “wenches” more vulnerable to violence and glosses over that violence by portraying them as “asking for it.”

The video’s title is also the name of a popular pornographic trope in which sexual violence by white men against black women is racialized and eroticized. It is meant to arouse desire, to get people off. In her study of black women in pornography, Mirielle Miller-Young analyzes how black women performers in early pornographic stag films from the 1930s, 40s, and 50s “often played sexually passive domestic servants in interracial encounters with white men.” She notes that “coercive sex, and the woman’s performed resistance, is part of the fantasy” that this trope entails.

The medieval paved the way for the later dehumanization and exploitation of black women.

It is imperative to understand this term’s medieval English and American racialized histories in order to grasp how the medieval, in this case, paved the way for the later dehumanization and exploitation of black women. The term initially designated age and social status in the early Middle Ages, then became gendered and sexualized in the later Middle Ages, functioning as a term of intersectional disadvantage. Once the Atlantic slave trade commenced, race was able to be seamlessly mapped onto “wench”’s web of preexisting associations with inequalities—gender, class, age, sexual availability—so that it came to signify a young enslaved black woman, its medieval pejorative sexual connotations enabling the “wench” to be viewed as hypersexualized and accessible to white men.

This is one of the many reasons why the medieval matters. It is the Middle Age’s derogatory linguistic freight that allowed this term to become a tool of misogynoir, a term coined by Moya Bailey and Trudy to name “the ways that anti-Blackness and misogyny combine to malign Black women in our world.” We are still reckoning with these attitudes today, as illustrated by the 6-part Lifetime documentary Surviving R. Kelly, which aired in January and detailed R&B singer R. Kelly’s decades-long sexual exploitation of black girls. This documentary starkly illustrated how our culture’s long history of viewing young, economically disadvantaged women as sexually available—specifically narrowing to black women in the eighteenth century—has devastating effects on those women. It just as clearly illuminated how our culture’s linking of these qualities together allows violence and abuse to go unrecognized and unaddressed. As writer Mikki Kendall states near the end of the documentary, “We still, socially, don’t perceive black women as innocent.” The history of the term “wench” can show us how those attitudes developed. And it is my hope that, armed with the knowledge of how those attitudes accrued and calcified until we took them for granted, we can begin to chisel away at them.


The Sack Of Baghdad In 1258 – One Of The Bloodiest Days In Human History

When we think of the darkest, most bloody days of human history, our minds inevitably turn to the horrors of modern warfare. We think of battles like The Somme in WW1, or Stalingrad or Leningrad in WW2, or murderous regimes like Pol Pot’s or Hitler’s.

As bloody and brutal as these events were, they were often spread over periods of weeks, months, or years. Their huge death tolls accumulated over time.

However, when talking about the biggest loss of life through violence in a single day, the 13th of February 1258 surely ranks as one of the bloodiest days in human history. This was the day on which Hulagu Khan’s Mongol army entered Baghdad after a 12-day siege.

The city had approximately one million residents, and the army massacred many of them. It was a horrendous act that, in one fell swoop, brought an end to the Islamic Golden Age.

Hulagu with his Kerait queen Doquz Khatun

In the thirteenth century, Baghdad was not just the center of the Islamic world, it was, without a doubt, one of the greatest cities on earth. Since 751 AD, it had been the capital of the Abbasid Caliphate, an Islamic empire that ruled over most of the Middle East and much of North Africa.

While their political power had waned in the centuries leading up to that fateful day in 1258, the Abbasid caliphs nonetheless presided over perhaps the greatest empire of scholarship and knowledge the world had seen up to that point.

Baghdad was the physical locus of this cultural empire. The famous House of Wisdom was located there, a massive center of learning in which a vast array of scholars – both Islamic and non-Islamic – worked to translate all of the world’s wisdom and knowledge.

They translated work from all of the ancient empires across the globe into Arabic and recorded them in books which were stored in the city’s huge library.

The Provinces of the Abbasid Caliphate, showing the chief high roads

Because of this emphasis on learning and knowledge, scholars of all races, religions, and nations were welcomed to Baghdad. They were paid handsomely for their contributions to its ever-expanding store of knowledge, in areas as diverse as astronomy, mathematics, science, philosophy, medicine, and chemistry.

Unfortunately, these halcyon days for scholarship were not to last.

In 1258, the Mongol empire ruled a huge swathe of the Eurasian landmass. Presiding over this khaganate was one of Genghis Khan’s grandsons, Möngke, the fourth khagan of the Mongol empire.

His brother Kublai Khan would eventually become the fifth khagan. But Möngke chose another brother, Hulagu, to undertake the task of bringing the city of Baghdad under Mongol rule. It was part of Möngke’s plan to subjugate the entirety of Syria, Iran, and Mesopotamia.

Möngke Khan 4th Khagan of the Mongol Empire (Supreme Khan of the Mongols) King of Kings.Photo: Unknown CC BY-SA 4.0

For this mammoth task, a vast Mongol army was raised over the years before the campaign. One out of every ten men throughout the gigantic Mongol empire was conscripted into this army.

Historical estimates suggest this force ended up totaling anything from 100,000 to 150,000 soldiers, making it the largest Mongol army ever to have existed.

It was also supplemented by 20,000 Christian troops from Armenia and Antioch, along with 1,000 Chinese artillery engineers, and auxiliary contingents of Persian and Turkic soldiers.

This immense force first marched against a number of cities and rulers in Iran, which they crushed with ease. Hulagu also used his huge army to destroy the notorious Assassins, conquering their mountain fortress, Alamut, and executing the Grand Master of the Assassins, Rukn al-Dun Khurshah.

The Mongol Empire during the reign of Möngke Khan (r.1251–59)

The Mongol army then began its advance toward Baghdad.

As was customary among Mongol military leaders when advancing on a city, Hulagu offered the ruler of Baghdad, Caliph Al-Musta’sim Billah, the chance to surrender his city to the Mongols without bloodshed.

Al-Musta’sim, for reasons which are still debated, refused Hulagu’s offer. Some historians theorize that he believed that the rest of the Islamic world would come to his aid if Baghdad was attacked.

However, others suggest that his grand vizier and most trusted advisor, Ibn al-Alkami, influenced his decision. Alkami convincing Al-Musta’sim to refuse either because of plain ignorance about the strength of the Mongol army or for darker and more treacherous motives.

Hulagu imprisons the Caliph Al-Musta’sim among his treasures to starve him to death (“Le livre des merveilles”, 15th century).

Either way, Al-Musta’sim did not do nearly enough to prepare for the upcoming clash. He did little to reinforce Baghdad’s walls and did not call for reinforcements from neighboring emirs and Muslim emperors – many of whom he had made enemies of in any case.

When Hulagu reached the city, he sent a number of Mongol columns to encircle the walls in a pincer movement. Al-Musta’sim responded by sending out a large force of cavalry, around 20,000 men, to meet the Mongols in open battle – a battle in which they were encircled and crushed by the far larger Mongol army.

Only then did Al-Musta’sim begin to realize the true hopelessness of his situation. Surrounded by the vast Mongol army, with his own army gone, there would be no escape.

While it was customary for Mongol military leaders to offer the chance for a bloodless surrender, it was always a one-off offer. If it was rejected the first time around, there would be no further chances to surrender — there would only be death and destruction.

Hulagu’s troops began their siege of Baghdad on January 29th, 1258, with the combat engineers setting up their siege engines and beginning their attacks on the walls. By February 5th, most of the city’s defenses had been destroyed. It was obvious that the Mongols would soon take the city.

Hulagu’s army conducting a siege on Baghdad walls.

Now desperate, Al-Musta’sim attempted to negotiate with Hulagu, but his envoys were simply killed. Around 3,000 of Baghdad’s nobles also attempted to try and meet with Hulagu to offer terms of surrender, but he had them killed as well.

There was only one way this siege was going to end Hulagu had long since made up his mind about this.

The city officially surrendered on February 10th, but Mongol troops only entered the city on February 13th. So began one of the bloodiest days the world has ever seen.

The city had about a million inhabitants, and none were allowed to escape. The only people who were spared were Baghdad’s population of Nestorian Christians. Hulagu’s mother was a Nestorian, and this is why he let them live.

Conquest of Baghdad by the Mongols 1258.

As for the rest, the Mongol warriors put men, women, and children, old and young, to the sword. Those they did not kill they took as slaves. Al-Musta’sim was captured and forced to watch all of these horrendous mass killings, as well as the wanton destruction of what was surely one of the most beautiful cities on earth.

Palaces, mosques, churches, hospitals, and the city’s thirty-six public libraries were smashed to pieces or burned to the ground. The House of Wisdom, with its centuries of knowledge from all cultures across the planet, was razed.

The House’s collection of books – perhaps the largest collection of books in the world at that time – was also destroyed. The books were ripped apart and thrown into the Tigris River, which was said to have run black from the ink.

The Tigris was not only choked with destroyed books, but also with the bodies of the dead. The very lowest estimates state that 90,000 people were massacred when the Mongols entered the city – higher estimates range from the hundreds of thousands all the way up to a million.

Siege on Baghdad by the Mongols led by Hulagu Khan 1258

As for Al-Musta’sim, once the city and its inhabitants had been utterly obliterated before his eyes – a task that took the vicious warriors the best part of a week – Hulagu killed the caliph’s entire family (aside from one son, who was sent to Mongolia, and a daughter whom Hulagu took as a concubine for his harem). Then Hulagu put the king to death as well.

Due to a Mongol decree against the spilling of royal blood on the earth, Al-Musta’sim was killed by being rolled up in a carpet and trampled to death inside it by horses.

The complete destruction of Baghdad at the hands of the Mongols brought the Golden Age of Islam to a swift end. Indeed, some historians say that the sack of Baghdad was the single greatest blow ever struck against the Islamic World in such a short time.

After this, the Muslim world spiraled into a long period of disunity and decline. Without a doubt, February 13th, 1258, was one of the most destructive, bloody, and violent days in human history.


Medieval marriage II -adultery.

My wider reading seems to be taking a turn for the dramatic. I am working my way steadily through Stolen Women in Medieval England: Rape, Abduction and Adultery, 1100-1500 by Caroline Dunn. It’s a bit of a break from John of Gaunt’s entourage and its certainly eyebrow raising. Dunn uses the example of Richard Mareschal to demonstrate that medieval common law took a dim view of adultery. He was charged with the abduction of Stephen de Hereford’s wife. It turns out that Mrs de Hereford was more than happy to spend time in the company of Mareschal, a cleric. He did not force the lady to go anywhere nor to do anything she didn’t want to do – in other words they were two consenting adults. Dunn explains that medieval law still classified their relationship as abduction as clearly Stephen de Hereford had not given his permission for his wife to have an affair with Mareschal (p.124-126). There is a logic to it, though it effectively makes the woman in the case into a possession rather than a person – and that’s an entirely different post which I’m not going to get into here. It is sufficient to remember that a woman was legally subordinate to her husband once she was married. The law that Mareschal was charged under was the medieval Raptus Law.

Women could, in the early medieval period, have their nose and ears cut off if found guilty of adultery – a law which Cnut would have recognised. I mentioned the fine of legerwyte in an earlier post which was levied in manorial courts upon women who indulged in premarital sex. Mortimer explains that this fine could also be applied to adulterous men (p 226) as well as fornicating women.

It is also impossible to escape the religious element of the equation within medieval thinking. Essentially the medieval Church, despite the number of churchmen with families of their own, believed that celibacy was the best state in which to live. St Augustine of Hippo explained rather pithily that sex was for the procreation of children and should, if it had to occur at all, happen inside a marriage – where it was a venal sin. Outside marriage or without someone who was not your spouse it became a mortal sin. Consequentially adulterers, when not monarchs or extremely powerful lords (because let’s face it it’s virtually impossible to find a Plantagenet monarch who didn’t have at least one mistress and let’s not even venture into the maze that was John of Gaunt’s love life) were regarded as having broken both common and ecclesiastical law. Priests were expected to keep a note of the goings on of their parishioners. Those members of the community who were misbehaving could find themselves dragged off to the ecclesiastical courts where they could be fined, required to do penance which involved being paraded around in your shift – see the image at the start of this post from a medieval manuscript.

Incidentally whilst king’s could do what they liked, it is worth noting that the petty treason laws which covered crimes against your more immediate master included committing adultery with your lord’s wife or seducing his daughters. The punishment was death. Petty treason also covered a wife’s duty to her husband. Plotting to murder your husband was covered by the petty treason laws and could result in a woman being burned for her crimes. Adultery could, it was sometimes argued, be regarded as a type of petty treason. If Henry VIII had been particularly malevolent this is the fate that could have befallen Anne Boleyn and Katherine Howard. Isabella of France’s (so called She-wolf and wife of Edward II of England) sisters-in-law provided an infamous early fourteenth century example of the punishments that could be inflicted on adulterous wives in France.

The Tour de Nesle scandal rocked the french royal family to its foundations. Joan and Blanche were daughters of Otto of Burgundy. They were married to Philip and Charles of France respectively. Louis, the oldest of the french princes was married to Margaret, a cousin of the two sisters. Isabella on a visit from England noted some unusual behaviour and informed her father, Philip IV, who discovered that Blanche and Margaret had been carrying on with two brothers- Gautier and Philippe D’Aunay. Joan knew about the adultery so found herself being tarred with the same brush for a time but went on to become France’s queen. Blanche and Margaret had their heads shaved and were imprisoned for life – it’s probably best not to think about the inventiveness of Philip IV with regard to the punishment of the men involved. Blanche ended up in a nunnery where she died: a further reminder as to the punishment that could be meted out to adulterous wives without necessarily drawing anyone’s attention to the scandal.

All of this links to the stability of society and to the practicalities of inheritance. If a noble marriage was about the union of two families, a treaty or about a land deal it really wouldn’t do if the heirs of that marriage didn’t belong to the husband. Thomas Aquinas wrote on the topic- which leads to the next point – the law was much more interested in women committing adultery than it was in their husbands carrying on with servants, peasants and prostitutes because essentially in the eyes of medieval society that didn’t count – which perhaps explains why during the Tudor period Henry VIII felt able to effectively kidnap one woman from her husband, take her home and have his wicked way without it impacting on his sense of honour. The woman and her husband not being of sufficiently important status to count. Thus all those Plantagenet kings weren’t actually guilty of anything because they were the most important men in the land and could do whatever they wanted. In fact Henry VII was regarded as rather lacking on the manliness front because he had no known mistresses – an absolute monarch was expected to take everything he wanted because he was the ultimate Alpha male.

And let’s not forget the thoughts of Pope Innocent IV on the topic. He was with Thomas Aquinas a woman’s adultery was worse than a man’s because man had more resemblance to Christ whilst a woman was more like the church which could have only one spouse i.e. Christ. The Oxford Handbook of Women and Gender in Medieval Europe reveals that this attitude was shifting by the end of the fifteenth century and that there were proportionally more court cases involving men and unmarried women which had been, presumably, previously ignored.

And as though that weren’t complicated enough there’s the whole concept of courtly love to take into consideration. Society encouraged nobles and knights to place an unobtainable woman on a pedestal and then wander around in a lovestruck state. The key thing was that the woman was unobtainable: it was a game. The man was expected to admire his lady from afar and go off and do derring and gallant deeds for her with no expectation of his devotion being reciprocated. There’s a rather macabre medieval illustration of a couple killing themselves rather than commit adultery – not quite sure how that fits on the scale of sin!

Medieval tales seem to delight with romances and marriages gone wrong – there’s Chaucer, who’s Merchant’s Tale involves an elderly husband January marrying young May. She promptly shimmies up a tree to meet her lover Damyan – Chaucer neatly referencing Adam, Eve and sin in one rather bawdy image. There’s Tristan and Isolde who drink a love potion and of course, Lancelot and Guinevere who finds herself threatened with burning by King Arthur on discovery of the affair and has to be rescued…Arthur seems less put out with his friend Lancelot.

Amt, Emilie. (1993) Women’s Lives in Medieval Europe. New York: Routledge

Bennett, Judith M and Karras, Ruth Mazo (eds) () The Oxford Handbook of Women and Gender in Medieval Europe. Oxford: Oxford University Press

Dunn, Caroline. (2013 ) Stolen Women in Medieval England: Rape, Abduction and Adultery, 1100-1500 Cambridge Studies in Medieval Life and Thought Fourth Series.Cambridge : Cambridge University Press

Mortimer, Ian. (2009) A Time Traveller’s Guide to Medieval England. London: Vintage

Schaus, Margaret C. (ed) () Women and Gender in Medieval Europe: An Encyclopedia


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