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Production de sève d'érable et de sirop

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Le sirop d'érable est un produit alimentaire forestier naturel et, pour la plupart, produit uniquement dans les forêts tempérées nord-américaines. Plus précisément, la sève sucrée provient principalement de l’érable à sucre (Acer saccharum), qui pousse naturellement dans le nord-est des États-Unis et l’est du Canada. Les autres espèces d'érable qui peuvent être «exploitées» sont l'érable rouge et l'érable de Norvège. La sève de l'érable rouge a tendance à donner moins de sucre et les bourgeons précoces causent une perte de saveur; elle est donc rarement utilisée dans les opérations commerciales de sirop.

Le processus de base de la production de sirop d'érable à sucre est assez simple et n'a pas changé de façon spectaculaire au fil du temps. L’arbre est toujours tapé en perçant à l’aide d’une attelle à main et d’un foret, puis bouché par un bec, appelé spile. La sève s'écoule dans des récipients couverts, montés sur des arbres ou à travers un système de tubes en plastique et est collectée pour être traitée.

Pour convertir la sève d'érable en sirop, il faut éliminer l'eau de la sève, ce qui concentre le sucre dans un sirop. La sève brute est bouillie dans des casseroles ou des évaporateurs à alimentation continue où le liquide est réduit en un sirop fini contenant 66 à 67% de sucre. Il faut en moyenne 40 gallons de sève pour produire un gallon de sirop fini.

Le processus d'écoulement de la sève d'érable

Comme la plupart des arbres des climats tempérés, les érables entrent en dormance en hiver et stockent des aliments sous forme d'amidons et de sucre. Lorsque les températures de jour commencent à augmenter vers la fin de l'hiver, les sucres stockés remontent dans le tronc pour préparer l'alimentation du processus de croissance et de bourgeonnement des arbres. Les nuits froides et les journées chaudes augmentent le débit de sève et cela commence ce qu'on appelle la "saison de sève".

Pendant les périodes chaudes, lorsque la température dépasse le point de congélation, une pression se développe dans l’arbre. Cette pression fait sortir la sève de l'arbre à travers une blessure ou un trou du robinet. Pendant les périodes plus froides, lorsque les températures descendent sous le point de congélation, une aspiration se développe, attirant de l’eau dans l’arbre. Ceci reconstitue la sève dans l'arbre, lui permettant de s'écouler à nouveau lors de la prochaine période chaude.

Gestion forestière pour la production de sève d'érable

Contrairement à la gestion d'une forêt pour la production de bois, la gestion de "l'érable à sucre" (terme représentant un peuplement de sève) ne dépend pas de la croissance annuelle maximale ni de la croissance d'un bois droit sans défauts à un niveau optimal de peuplement par acre. La gestion des arbres pour la production de sève d’érable est axée sur la production annuelle de sirop sur un site où la collecte optimale de la sève est facilitée par un accès facile, un nombre adéquat d’arbres producteurs de sève et un terrain favorable.

Une érablière doit être gérée de manière à produire des arbres produisant une sève de qualité et moins d'attention est accordée à la forme de l'arbre. Les arbres avec des escrocs ou des fourches modérées ne sont pas préoccupants s’ils produisent une sève de qualité en quantité suffisante. Le terrain est important et a une influence majeure sur la circulation de la sève. Les pentes exposées au sud sont plus chaudes, ce qui encourage la production de sève précoce avec des écoulements quotidiens plus longs. L'accessibilité adéquate à une sucrière diminue les coûts de main-d'œuvre et de transport et améliore les opérations de sirop.

De nombreux propriétaires d'arbres ont choisi de ne pas exploiter leurs arbres au lieu de vendre de la sève ou de louer leurs arbres à des producteurs de sirop. Il doit y avoir un nombre suffisant d’érables produisant de la sève avec un accès souhaitable à chaque arbre. Nous vous recommandons de vérifier auprès d’une association régionale de producteurs de sève des acheteurs ou des locataires et d’élaborer un contrat approprié.

L'arbre à sucre optimal et la taille du peuplement

Le meilleur espacement pour une opération commerciale est d'environ un arbre dans une zone de 30 pieds x 30 pieds ou de 50 à 60 arbres matures par acre. Un producteur d’érable peut commencer avec une densité d’arbres plus élevée, mais il devra éclaircir l’écorce de sucre pour atteindre une densité finale de 50 à 60 arbres par acre. Les arbres de 18 pouces de diamètre (DHP) ou plus grands doivent être gérés à 20 à 40 arbres par acre.

Il est très important de se rappeler que les arbres de moins de 10 pouces de diamètre ne doivent pas être exploités en raison de dommages graves et permanents. Les arbres de cette taille doivent être exploités en fonction de leur diamètre: 10 à 18 pouces - un robinet par arbre, 20 à 24 pouces - deux robinets par arbre, 26 à 30 pouces - trois robinets par arbre. En moyenne, un robinet donnera 9 gallons de sève par saison. Un acre bien géré peut avoir entre 70 et 90 robinets = 600 à 800 gallons de sève = 20 gallons de sirop.

La fabrication d'un bon arbre à sucre

Un bon sucre-érable a généralement une grande cime avec une surface de feuille importante. Plus la surface de la couronne d'un érable à sucre est grande, plus la sève coule avec une teneur en sucre élevée. Les arbres avec des couronnes de plus de 30 pieds de large produisent de la sève en quantités optimales et grossissent plus vite pour une exploitation accrue.

Un arbre à sucre souhaitable a une teneur en sucre plus élevée dans la sève que les autres; ce sont généralement des érables à sucre ou des érables noirs. Il est très important d'avoir de bons érables producteurs de sucre, car une augmentation de 1% du sucre de sève réduit les coûts de traitement jusqu'à 50%. La teneur moyenne en sucre de sève de la Nouvelle-Angleterre pour les opérations commerciales est de 2,5%.

Pour un arbre individuel, le volume de sève produit au cours d'une saison varie de 10 à 20 gallons par entaille. Cette quantité dépend de l'arbre, des conditions météorologiques, de la durée de la saison de la sève et de l'efficacité de la collecte. Un seul arbre peut avoir un, deux ou trois taps, selon la taille mentionnée ci-dessus.

Taper sur vos érables

Appuyez sur les érables au début du printemps, lorsque les températures diurnes dépassent le point de congélation, alors que les températures nocturnes sont inférieures à zéro. La date exacte dépend de l’altitude et de l’emplacement de vos arbres et de votre région. Cela peut aller du milieu à la fin février en Pennsylvanie à la mi-mars dans le Haut Maine et l’est du Canada. La sève coule généralement pendant 4 à 6 semaines ou aussi longtemps que les nuits glaciales et les journées chaudes continuent.

Les tarauds doivent être forés lorsque les températures sont au-dessus de zéro pour réduire le risque de dommages à l'arbre. Percez dans le tronc de l'arbre dans une zone où le bois de sève est bon (vous devriez voir des copeaux jaunes frais). Pour les arbres avec plus d'un robinet (20 pouces DHP plus), répartissez les trous de coulée uniformément sur la circonférence de l'arbre. Percer 2 à 2 1/2 pouces dans l'arbre à un angle légèrement ascendant pour faciliter l'écoulement de la sève à partir du trou.

Après vous être assuré que le nouveau trou de coulée est libre et exempt de copeaux, insérez-le délicatement avec un léger marteau et ne le pilonnez pas dans le trou de coulée. Le spile doit être réglé correctement pour supporter un seau ou un récipient en plastique et son contenu. Monter avec force le spile peut fendre l'écorce, ce qui empêche la guérison et peut causer une blessure importante à l'arbre. Ne traitez pas le trou de coulée avec des désinfectants ou d’autres matériaux au moment du taraudage.

Vous enlevez toujours les trous des entailles à la fin de la saison d’érable et vous ne devez pas boucher le trou. En tapotant correctement, les trous de coulée se referment et guérissent naturellement, ce qui prendra environ deux ans. Cela garantira que l'arbre continue à rester en bonne santé et productif pendant le reste de sa vie naturelle. Les tubes en plastique peuvent être utilisés à la place des seaux mais peuvent devenir un peu plus compliqués et vous devriez consulter un équipement acéricole, un revendeur, votre producteur d’érable local ou le bureau d’agrandissement des coopératives.